Альфред Лоренс — ключевая фигура в истории российской светописи. Именно он во второй половине XIX века доказал жителям Петербурга (от своих соседей на Большой Морской, где какое-то время располагалась его ателье, до Военного министерства), что за фотографическим искусством — будущее. И это будущее, схваченное глазами и аппаратом прославленного мастера, хранится в коллекции РОСФОТО.

Власти Петербурга благоволили прогрессивному фотографу и весной 1862 года разрешили ему основать фотоателье в собственной квартире. С согласия находившегося в том же доме Епархиального попечительства о бедных духовного звания над жилищем мастера был устроен, как тогда выражались, «фотографический светлый фонарь», а к парадной поставлен чугунный зонтик.

Портреты автора пользовались успехом у петербуржцев, и вскоре Лоренс утвердил проект нового фотографического павильона на крыше третьего этажа дома академика архитектуры Г. А. Боссе (Невский пр., д. № 5), куда и переехало ателье.

В 1870 году работы Альфреда Лоренса были отмечены на 14-й Всероссийской мануфактурной выставке. Эксперт фотографического раздела выставки Сергей Левицкий, уже прославленный на тот момент член Парижского фотографического общества, писал:
 «В работах, выставленных господином Лоренсом, фотографом в Петербурге, есть <…> несколько портретов, заслуживающих особого внимания; несмотря на смелое и очень эффектное освещение г. Лоренс не впал в лишнюю контрастность, — изображение полно, отчетливо как в сильных тенях, так и в светлых местах; вообще в работах г. Лоренса мы видим добросовестное и тщательное исполнение, как мы понимаем настоящую фотографию».
Более пятидесяти этих «настоящих фотографий» XIX века с видами Петербурга и окрестностей, а также портреты современников Лоренса, на протяжении 12 лет оберегают от воздействия времени специалисты в области хранения музейных предметов.
Опыт работы с ранними образцами фотоискусства ежегодно передается экспертами РОСФОТО как на ежегодной конференции «Фотография в музее», так и в многотомном сборнике «Дагерротип в России», издающемся в соавторстве с сорока семью музеями страны.
Экспозиция РОСФОТО позволяет сквозь свойственную ранней фотографии туманность увидеть мир, в котором для фотоискусства все только начиналось.